Historikskurs

Khe Sanh

Khe Sanh

Striden som slogs i och runt Khe Sanh har gått in i USA: s militära historia. Khe Sanh-basen låg sydväst om 17th Parallellt och ett antal mil nordost om Danang och Hué. Striden vid Khe Sanh var det blodigaste i Vietnamkriget och inledningsvis fanns det rädsla för att det skulle degenerera till en amerikansk Dien Bien Phu. Emellertid visades vikten av slaget och USA: s mariners framgång när president Johnson tilldelade 26 i maj 1968th Marine Regiment the Presidential Unit Citation för sin mod i Khe Sanh.

Khe Sanh har varit en amerikansk garnisonbase i södra Vietnam sedan 1962. Dess betydelse var ett resultat av dess position. Amerikanska styrkor baserade på Khe Sanh var mycket bra placerade för att patrullera den närliggande Ho Chi Minh Trail. Basen fungerade också som den västra ändbasen för den demilitariserade zonen som separerade Nord- och Södra Vietnam. År 1968 fanns det 6000 marinesoldater vid Khe Sanh. Basen var ett uppenbart mål för Nordvietnameserna. Om de kunde besegra basen, skulle de ha en nästan obegränsad kontroll över den nordvästra delen av södra Vietnam, vilket skulle göra det möjligt för dem att utnyttja Ho Chi Minh-spåret till fullo. Av denna anledning lägger general Giap mycket vikt vid att fånga Khe Sanh - i den utsträckning han omger basen med 20 000 man.

Striden kring Khe Sanh utkämpades som en del av Tet-offensiven, men för historiens ändamål har den tagit på sig en dimension. Belägringen av basen började den 21 januarist 1968 som en del av Tet Offensiven. General Giap hoppades att amerikanerna skulle lägga så mycket vikt vid basen att de skulle försvara det till varje pris. Detta, hoppades Giap, skulle inkludera att ta in andra amerikanska reserver från någon annanstans i södra Vietnam så att dessa platser skulle bli mindre väl försvarade.

Det är nästan säkert att ledaren för den nordvietnamesiska armén, general Giap, trodde att han kunde orkestrera en annan version av sin historiska seger mot fransmännen vid Dien Bien Phu med ett konventionellt angrepp på amerikanska styrkor i Khe Sanh. I detta fall var Giap fel, trots sina många framgångar.

Vid Dien Bien Phu hade nordvietnameserna fördelen att kontrollera den höga marken kring de franska befästningarna. De hade inte denna taktiska fördel hos Khe Sanh. Amerikanerna hade också nästan total luftöverlägsenhet - detta var en viktig anledning till att basen inte föll till NVA. Amerikanska flygvapen flygplan kunde hålla NVA fastnat med antingen pinpoint bombning med napalm eller filt bombning mycket större områden med B52 bombplan. Totalt släpptes 80 000 ton bomber av alla beskrivningar på NVA-styrkor runt Khe Sanh. Amerikans förtroende för deras överhöghet var sådan att den 27 marsth 1968 uttalade en ledande marinoffiser med säte i Danang att det inte fanns några planer för att dra tillbaka marinesoldaten vid Khe Sanh - trots att belägringen flyttades in i den tredje månaden.

Amerikanska mark trupper hade också stor eldkraft och detta innebar att NVA bara kunde använda störande taktik i motsats till att göra en konventionell attack. Den stora fördelen som Giap hade, var dock att hans styrkor omgav Khe Sanh. Även om NVA utsattes för amerikanska jagerflygplan / bombplan skulle de fortfarande kunna återgå till att attackera Khe Sanh i mindre gerillaenheter. NVA-enheter kom ofta till basens yttre gränser, även om de inte kunde tränga igenom den. Marinpatrullerna kom sällan längre än 100 till 200 meter från basen innan de attackerades. Trots flygattackerna kunde NVA lansera murbrudd på basen - en den 8 februarith dödade 21 män och skadade 26 andra. Den 25 februarith, en patrull förlorade 9 döda, 25 sårade och 19 saknade i aktion.

Både US Marines och NVA kämpade grymt för Khe Sanh. Båda lägger stor vikt vid basen. För amerikanerna var basen tvungen att hålla kvar av många skäl. Den psykologiska inverkan på fransmännen av Dien Bien Phu-fallet - bevakad av elit fallskärmshoppare och män från den franska utländska legionen - var överväldigande. Nederlaget markerade slutet på Frankrike som en kolonialmakt. Khe Sanh bevakades också av elittrupper - amerikanska marinesoldater - och både Westmoreland och Johnson visste att den amerikanska allmänheten varken skulle tolerera eller acceptera nederlag av en tredje världs nation. Tillbakadragande från Khe Sanh var uteslutet.

Belägringen vid Khe Sanh varade till 5 aprilth. Trots "beläggningen" av belägringen var NVA emellertid fortfarande i regionen med 7000 män och striderna fortsatte in sommaren 1968. NVA hade etablerat stora artilleripistoler i Laos, som var utanför USA: s område artilleri på Khe Sanh. Det var inte ovanligt att 100 artillerirundor föll på basen på en dag.

Försvaret för Khe Sanh fick hjälp av återöppningen av väg 9 i april. Detta gjorde det möjligt för amerikanska arméstyrkor att distribuera till Khe Sanh för att stödja marinesoldaten. Resan längs väg 9 var farlig men det gjorde det möjligt för amerikanerna att förse Khe Sanh med tyngre militär utrustning som inte kunde tas med med flyg. Under våren 1968 antog NVA olika taktiker för att attackera basen och detta fick några amerikanska ledande officerare att överväga att överge Khe Sanh. Westmoreland var rasande över att frågan till och med diskuterades. Han var beslutsam om att basen inte skulle falla eller överges.

Westmoreland uppmanade till och med president Johnson att använda taktiska kärnvapen mot NVA - ett samtal Johnson avvisade. Westmoreland ersattes som befälhavare för amerikanska styrkor i Vietnam av general Creighton Abrams och utnämndes till stabschef. Sådan var den psykologiska betydelsen av att framgångsrikt försvara Khe Sanh att Johnson hade byggt en modell av basen i situationen i Vita huset. Men han lyssnade nu på äldre marin- och armébefäl som trodde att vistelsen på Khe Sanh var mer ett långsiktigt ansvar gentemot amerikanerna i motsats till att stanna kvar. Beslutet togs att stänga Khe Sanh. Detta faktum hölls från den amerikanska allmänheten så länge som möjligt och när det tillkännagavs var det med så lite förklaring som möjligt. Den huvudsakliga anledningen var att basen var alltför utsatt för att ha en större militär förväntad livslängd. En namngiven ledande armébefälhavare baserad i Saigon (Ho Chi Minh-staden) gick så långt som att han säger att ”Khe Sanh var i vägen; det band oss. ”

Khe Sanh stängdes officiellt den 5 juli. Nord-Vietnam spelade mycket ut av detta. Nästan tre fjärdedelar av Hanois radiosändningar under en vecka efter den 5 juli ägnades åt vad de beskrev som sin seger. I Amerika anges en förändrad taktisk situation eftersom orsaken till stängningen och stängningen av basen aldrig betecknades som ett nederlag. I själva verket, även efter den 5 juli, opererade marines fortfarande runt Khe Sanh och engagerade NVA i strid. Regeringen gjorde gällande att överväldigande NVA-styrkor inte hade gjort det de hade för avsikt att göra - fånga basen, och att det var ett amerikanskt kommandobeslut att lämna basen i motsats till att ett beslut blev framgångsrikt mot dem genom framgångsrik NVA-verksamhet .